Le lithium, enjeux et perspectives
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Le prix du lithium a atteint des hauteurs vertigineuses, les petites sociétés minières se précipitent pour faire valoir leurs prétentions sur les rares réserves de métaux, et les sites d'investissement sont en incandescence en raison de la spéculation entourant sa dynamique future.

Le Fonds Global X lithium (NYSE ARCA: Global X Lithium ETF [LIT]), l'un des très rares à donner la possibilité d'investir dans ce secteur, a augmenté de 25% au cours des trois derniers mois, et depuis le début de l'année, les actifs du Fonds sont passés de 41 à 68 millions de dollars.

La situation a incroyablement changé depuis les années 90, lorsque le Département de l'énergie américain avait vendu les réserves excédentaires, et que les mines avaient fermé dans tout le pays - la course aux armements nucléaires avait pris fin, et la demande de ce matériau utilisé dans la production de bombes à hydrogène fortement diminué.

Mais en 1991, le sort de ce métal a radicalement changé: Sony (TYO: 6758) a lancé une batterie au lithium, qui est aujourd'hui dans presque tous les appareils électroniques. Aucun autre métal ne peut pas se vanter d'une telle variété d'applications!

Maintenant, il promet d'avoir une importance encore plus impressionnante: les constructeurs automobiles, et d'abord Tesla (NASDAQ: Tesla Motors [TSLA]), travaillent activement pour créer un marché de masse pour le transport électrique, en utilisant une version améliorée de cette même technologie.

Le lithium pourrait devenir le matériau clé de la révolution « verte » à venir, permettant le stockage d'énergie.

Cependant, quand s'agit de mécanique de fixation des prix, le métal le plus léger du tableau périodique des éléments reste entouré de mystère.

Si le lithium est une partie intégrante de la chaîne mondiale d'approvisionnement en énergie, son opacité sur le marché peut être un gros problème.

Pourquoi ce métal ?

Commençons par une question simple. Combien coûte le lithium?

Selon le cabinet d'études CRU, sur le marché chinois des matières premières, adapté à la production de batteries, il a une valeur de plus de 20.000 dollars la tonne.

La banque d'analyse Macquarie Bank prétend que le prix du carbonate de lithium chinois – la forme sous laquelle ce métal est le plus souvent vendu – est d'environ 7.000 dollars ; et ce alors que les exportations de lithium des États-Unis sont de seulement 5.000 dollars.

Mais quel que soit la base de prix, celui-ci est clairement à la hausse. Selon CRU, le prix comptant chinois a augmenté depuis le milieu de l'année dernière de près de trois fois – il était alors de 7.000 dollars. Macquarie, quant à lui, a déclaré que les prix des importations chinoises de carbonate et des exportations d'hydroxyde de lithium avaient atteint un niveau record.

C'est un peu déroutant, non?

Il y a en fait deux problèmes. D'abord– la quantité effrayante de produits qui sont fabriqués à partir de ce métal - du stéarate de lithium (utilisé dans l'industrie pour le dégraissage) au fluorure de lithium (utilisé dans la fonte d'aluminium) et le butyl-lithium (utilisé dans la synthèse organique).

Les prix de tous ces matériaux sont généralement calculés sur la base du prix du carbonate de lithium, qui est principalement utilisé pour la production de batteries.

Mais même après toutes ces explications, cela reste compliqé.

Il existe différents types de carbonate de lithium: du matériau à faible teneur, comme celui utilisé dans l'industrie céramique et du verre, à celui de qualité supérieure – pour la fabrication de piles. Mais les batteries lithium-ion ne sont pas identiques. Il existe cinq types de base de batteries, qui utilisent chacune un composé de lithium différent.

Pire : le deuxième problème avec le prix du lithium est que le commerce est le plus souvent effectué entre un nombre très limité de producteurs et de clients.

Pas de négociation de change, pas de marché de stockage - il n'y a que le marché au comptant, qui est très limité.

Cela signifie que des sociétés comme CRU et Macquarie, pour évaluer la valeur de marché du lithium, se basent principalement sur les données publiées relatifs aux volumes de transactions. C'est un exercice de statistiques, déjà difficile, compliqué par le fait que la production de la chaîne de lithium est organisé de manière très complexe.

L'essentiel à retenir est que le prix de lithium reste extrêmement opaque.

Oligopole

Cette opacité est la conséquence directe du fonctionnement du marché du lithium. Un total de quatre producteurs contrôlent environ 85% des livraisons, selon les analystes de Macquarie.

La société chilienne SQM (NYSE: SQM), l'américaine FMC Corp (NYSE: FMC Corporation [FMC]) et Albemarle Corp (NYSE: ALB) dominent dans l'extraction du lithium, l'extraction des métaux à partir des lacs salés au Chili et en Argentine. Albemarle exploite également une mine dans le Nevada.

Le quatrième producteur est la société australienne Talison (TSE: TLH), qui exploite une mine de lithium en Australie occidentale. Mais elle peut difficilement être qualifiée d'indépendante: 49% de ses actions sont détenues par Albemarle, et les 51% restants par le chinois - Tianqi Lithium (SHE: 002466). Presque tout le métal est envoyé pour recyclage en Chine.

Cet oligopole constitue un vrai problème pour Tesla, qui a besoin d'environ 27.000 tonnes de carbonate de lithium par an pour atteindre son objectif de 500.000 voitures par an d'ici la fin de l'année 2018. Ce montant, selon les estimations de Macquarie, représente jusqu'à 16% de la consommation mondiale l'an dernier.

Apparemment, Tesla espère une nouvelle génération de producteurs. La société a signé des contrats pour l'achat de productions futures avec Bacanora Minerals (CVE: BCN), qui possède la mine mexicaine du désert de Sonora, et avec Pure Minerals Energy (CVE: PE), qui développe une mine à Clayton Valley, dans le Nevada.

Fait intéressant, lors de l'annonce de l'accord, les deux sociétés ont déclaré que le lithium serait livré à un prix moins cher que le marché actuel, puisque le but de Tesla est de réduire le coût de ses batteries.

Avenir incertain

Beaucoup d'autres entreprises comptent sur un boom attendu du lithium. Mais est-ce le monde a vraiment besoin de plus de lithium?

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